ABL Space aprovechó para lanzar el primer cohete orbital desde Gran Bretaña

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Acercarse / Prueba de fuego caliente de segunda etapa integrada para el cohete RS1 de ABL Space System en otoño de 2020.

Sistemas espaciales ABL

Lockheed Martin dice que ha seleccionado a ABL Space Systems, con sede en EE. UU., Para lanzar el primer cohete orbital desde el Reino Unido, una misión que se espera tenga lugar desde Escocia en 2022.

El lanzamiento es parte de un acuerdo entre el gobierno del Reino Unido y Lockheed para promover una pequeña industria de lanzamiento de satélites comerciales en el país. Nunca se ha puesto en órbita ningún cohete desde suelo británico, pero ahora el gobierno busca convertirse tanto en un centro de lanzamiento europeo como en un pequeño fabricante de satélites.

Al elegir ABL Space, Lockheed ha elegido una empresa que aún no ha lanzado un cohete, aunque se espera que su vehículo RS1 haga su debut en el segundo trimestre de este año. Lockheed es un inversor en ABL Space de El Segundo, con sede en California, y cree que está en camino de tener éxito.

«El sistema ABL es relativamente fácil, rápido y económico de implementar, con un rendimiento fantástico, una capacidad importante para muchos de nuestros futuros clientes», dijo Randy DeRosa, director del programa Lockheed Martin para el programa Pathfinder Launch de la empresa en el Reino Unido.

ABL está desarrollando una nave y capacidad de disparo para su cohete RS1, que se espera que tenga una capacidad de elevación de 1,2 toneladas en órbita terrestre baja. El objetivo es colocar el cohete en algunos contenedores de carga, enviarlo a un lugar de lanzamiento, ensamblarlo y ponerlo en órbita. El precio de lanzamiento base de la compañía es de $ 12 millones.

Aunque ABL Space ha operado en gran medida bajo el radar durante los últimos tres años, parece estar bien capitalizado y ha contratado bien. El verano pasado, por ejemplo, ABL reveló que había recibido dos contratos de la Fuerza Aérea de EE. UU. Por valor de 44,5 millones de dólares y obtenido 49 millones de dólares en nuevos fondos privados. Un funcionario de ABL dijo que el lanzamiento desde el Reino Unido es aproximadamente la quinta misión en su manifiesto actual y que ABL espera establecer una cadencia de lanzamiento regular desde el Centro Espacial Shetland, lo que le permitirá servir mejor al mercado de satélites europeo.

La Agencia Espacial Británica anunció su iniciativa de lanzamiento nacional en julio de 2018. En ese momento, otorgó a Lockheed Martin $ 31 millones para desarrollar y demostrar un sitio de lanzamiento vertical en Sutherland, Escocia. Además, se han otorgado $ 7 millones a una empresa con sede en el Reino Unido, Orbex, que está desarrollando su propio cohete. Entonces se pensó que una compañía de lanzamiento elegida por Lockheed, así como Orbex, se lanzaría desde el sitio de Sutherland en las Tierras Altas de Escocia.

Sin embargo, el otoño pasado, Lockheed dijo que se mudaría a otro sitio en Escocia, el Centro Espacial Shetland en las Islas Shetland, en la parte más al norte del país. Al explicar el movimiento, Lockheed dijo que terminó teniendo diferentes requisitos técnicos para el lanzamiento que Orbex. Los funcionarios británicos respaldaron la medida en ese momento, diciendo que sería beneficioso tener dos sitios de lanzamiento verticales complementarios en el Reino Unido. (Orbex dice que todavía apunta a una fecha de lanzamiento en 2022, pero eso parece cuestionable).

Ahora Lockheed y ABL están estancados en el sitio de Shetland y se están preparando para su lanzamiento el próximo año. Para esta primera misión, el cohete RS1 de ABL Space Systems lanzará un pequeño vehículo de maniobra orbital, construido por MOOG, capaz de transportar y desplegar hasta seis CubeSat 6U. Dos de los CubeSats lanzados por el vehículo de maniobras serán demostradores de la tecnología Lockheed Martin.

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