Los neandertales utilizaron tecnología de herramientas de piedra que alguna vez se consideró exclusiva del Homo sapiens

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Blinkhorn y col. 2021

La intrincada historia de homo sapiens y el hombre de Neandertal en el Levante (el área alrededor del extremo oriental del Mediterráneo) se ha vuelto aún más complicado. Los paleoantropólogos identificaron recientemente un diente de la cueva de Shukbah, a 28 km (17,5 millas) al noroeste de Jerusalén, como un molar de neandertal. Esto convierte a Shukbah en el rastro más meridional de neandertales jamás encontrado, y también vincula a nuestros primos extintos con una tecnología de herramientas de piedra que antes se consideraba una marca exclusiva de homo sapiens.

El Levante fue una de las primeras áreas a las que llegaron los homínidos cuando comenzaron a expandirse más allá de África, y el registro arqueológico sugiere que la expansión temprana ocurrió en una serie de oleadas. En algunos sitios, capas de artefactos muestran que los miembros de nuestra especie vivieron allí por un tiempo antes de ser reemplazados por neandertales y viceversa. Era una encrucijada geográfica y, como todos estos lugares, su historia es dinámica y compleja y puede ser difícil de reconstruir a partir de los pedazos de hueso y piedra que quedan.

A menudo, las herramientas de piedra son la mejor pista para los arqueólogos sobre quién vivió en un sitio y cuándo. Hay muchas formas de moldear un trozo de pedernal para convertirlo en algo útil, como un raspador o un hacha de mano, y los arqueólogos reconocen diferentes culturas según las sutiles diferencias en esos métodos y la forma de las herramientas resultantes. Un enfoque para la fabricación de herramientas, que produce puntos de piedra distintivos, se llama Nubian Levallois. Es una de varias variaciones sobre un tema general de astillado de escamas de un núcleo de piedra preparado para hacer un instrumento. Otra variación de este tema es la tecnología Musteriana, que generalmente se encuentra en los sitios neandertales de Europa Occidental. Los instrumentos de Levallois Nubian tienden a aparecer en sitios desde el sur de África hasta el noreste de África.

Hasta hace poco, los arqueólogos asumían que el nubio Levallois era una marca de nuestra especie en África y el Levante, mientras que el musteriense era una marca neandertal. Pero el molar de Neandertal (descubierto por el arqueólogo Jimbob Blinkhorn de Royal Holloway, Universidad de Londres y sus colegas) fue enterrado en una capa de sedimento junto con una mezcla de instrumentos de Levallois de Mousteria y Nubia. «Esta es la primera vez que se encuentran en asociación directa con fósiles de neandertal, lo que sugiere que no podemos establecer un vínculo simple entre esta tecnología y homo sapiens«Dijo Blinkhorn.

Haciendo una montaña a partir de un molar

El diente solitario de Shukbah, un primer molar inferior, pasó la mayor parte del siglo pasado en la colección privada de Sir Arthur Keith. Finalmente fue donado al Museo de Historia Natural de Londres, por lo que los arqueólogos solo lo han examinado más de cerca recientemente. «En general, los fósiles de homínidos son raros, por lo que esta fue una oportunidad fantástica para estudiar este hallazgo con más detalle y abrir comparaciones más amplias sobre las poblaciones de neandertales en el suroeste de Asia», dijo Blinkhorn a Ars.

Blinkhorn y sus colegas utilizaron tomografías computarizadas (TC) para medir la forma y la estructura interna y externa del diente. Compararon esas formas y medidas con otros neandertales y homo sapiens molares de sitios del suroeste de Asia. Finalmente, el diente perteneció claramente a una categoría con molares de neandertal.

Y el neandertal en cuestión parece haber sido un niño, probablemente alrededor de los 9 años, al que recién le estaban saliendo sus primeros dientes permanentes. El primer molar suele ser uno de los primeros dientes permanentes en el que crece, y casi no mostraba signos de desgaste, lo que sugiere que era bastante nuevo. Hasta ahora, los esfuerzos para obtener ADN antiguo del diente han fracasado:

«Un equipo anterior intentó esto y el agujero es evidente en la imagen del diente, pero hasta donde yo sé, esto no tuvo éxito», dijo Blinkhorn a Ars.

En la misma capa de sedimento que el diente, los arqueólogos que excavaron en Shukbah en 1928 encontraron hogares antiguos y herramientas de piedra. Blinkhorn y sus colegas observaron más de cerca las notas de los primeros arqueólogos y las herramientas que habían encontrado, y muchas de ellas resultaron haber sido hechas en el estilo nubio Levallois.

«Las ilustraciones de las colecciones de herramientas de piedra de Shukbah insinuaban la tecnología nubia Levallois, por lo que revisamos las colecciones para investigar más a fondo», dijo Blinkhorn. «Eventualmente, identificamos muchos más artefactos producidos usando el método Nubian Levallois de lo que habíamos anticipado».

Encontrar fósiles junto con herramientas de piedra es relativamente raro, pero cuando lo hace, conecta a los antiguos homínidos directamente con las cosas que hicieron y usaron. Los arqueólogos confían en estos enlaces raros para identificar a los fabricantes de herramientas de piedra en otros sitios donde no quedan fósiles. Las tecnologías de herramientas de piedra vinculadas a una especie o cultura de homínidos en particular ayudan a los arqueólogos a realizar un seguimiento de cómo, dónde y cuándo los primeros humanos se movieron por el mundo.

Pero el molar de la cueva de Shukbah sugiere que en realidad no es tan simple. «Este estudio … emite una advertencia oportuna de que no existen vínculos directos entre homínidos particulares y tecnologías específicas de herramientas de piedra», dijo el coautor del estudio Simon Blockley, arqueólogo de Royal Holloway, University College London.

Misma idea, diferentes tiempos y lugares

Blinkhorn, que se especializa en herramientas de piedra, le dijo a Ars que los neandertales probablemente descubrieron el método nubio Levallois por su cuenta, por separado de los grupos de H. sapiens quien también inventó la tecnología en diferentes tiempos y lugares. Si tiene razón, es similar a cómo las culturas humanas de todo el mundo han ideado de forma independiente las mismas soluciones para otros desafíos tecnológicos, desde pirámides hasta arcos y flechas y pesca.

“En África, hay evidencia de múltiples innovaciones independientes de la tecnología Nubian Levallois. Su identificación en el sur de África parece no tener relación con su aparición en el noreste de África «, dijo Blinkhorn a Ars.» Dado el trasfondo común en el uso de otros métodos de Levallois, la explicación más simple es que los neandertales también han desarrollado métodos nubios de Levallois por separado.

También son posibles otros escenarios, por supuesto, especialmente considerando la superposición y mezcla de especies de homínidos en el Levante en ese momento. Como siempre en arqueología, se necesitan más pruebas para sacar conclusiones más detalladas.

Scientific Reports, DOI 2021: 10.1038 / s41598-001-822576 (Información sobre DOI).

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