REDCAR, Inglaterra – Con 180 pies de altura, el búnker de carbón que dominaba el horizonte de la extinta acería en el noreste de Inglaterra estaba desgastado por el clima, descolorido y una monstruosidad para algunos que vivían cerca. Sin embargo, era un símbolo del patrimonio industrial de la región que los activistas lucharon duro para detener su demolición.

Ellos nunca tuvieron una oportunidad. La torre se interpuso en el camino de un proyecto de desarrollo económico, y el mes pasado las explosiones controladas se redujeron a unos pocos restos arrugados en un paisaje sembrado de reliquias del cinturón de óxido británico.

La demolición fue parte de un esfuerzo para convertir el sitio de 4,500 acres en un «puerto libre» o zona de bajos impuestos, que construirá palas de turbinas eólicas y se enfocará en energía limpia y fabricación avanzada.

Sin embargo, Redcar es más que una ciudad en transición. Es parte del plan de largo alcance del primer ministro Boris Johnson para difundir la buena vida más allá del próspero sudeste de Inglaterra a las partes abandonadas en el centro y norte del país, una política que nunca definió pero que llamó «nivelación».

Desde entonces, el concepto se ha convertido en un pilar central de la agenda de Johnson, que cree que dará forma a su legado como líder de Gran Bretaña. Lo considera tan importante que el mes pasado le encomendó a uno de sus ministros más hábiles, Michael Gove, la tarea de convertir un vago conjunto de aspiraciones en una estrategia que pueda mejorar las vidas de los votantes de la clase trabajadora del Norte a quienes han ayudado. .el Partido Conservador para obtener una abrumadora victoria electoral hace dos años.

Es probable que el tema esté en el centro de la conferencia anual del partido, que comienza en Manchester el domingo.

Son lugares como Redcar, una ciudad del Mar del Norte de unos 38.000 habitantes, donde se pondrán a prueba las ambiciones de Johnson. Como muchas otras ciudades del norte, se vio afectada por la desindustrialización y se perdieron miles de puestos de trabajo cuando el complejo siderúrgico cerró en 2015.

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En uno de sus primeros días en el trabajo, el Sr. Gove se dirigió a Redcar para visitar el naciente proyecto de puerto libre en el sitio de la acería. conocido como Teesworks, decirle a los reporteros más tarde: «Todo lo que tienes que hacer para entender ‘subir de nivel’ es venir aquí».

Paseando a su perro cerca de las acerías donde trabajaba en la década de 1970, Stephen Bradbury, de 73 años, expresó poco pesar por la demolición de la torre, una estructura similar a un silo que contenía 5.000 toneladas de carbón.

«Buen lanzamiento», dijo, recordando su tiempo como electricista en el complejo. «El área sufrió cuando se cerró, pero tenemos que seguir adelante».

Sin embargo, Bradbury no estaba del todo convencido de que el proyecto favorito de Johnson revitalizaría el área. «Nunca subirás de nivel el Norte y el Sur», dijo.

Ben Houchen, el alcalde de Tees Valley y miembro influyente del Partido Conservador de Johnson, dijo que tomaría años subir de nivel. Comparó el disparidad económica entre el norte y el sur de Inglaterra hasta la división en Alemania Oriental y Occidental tras la unificación del país.

Pero Houchen, uno de los principales arquitectos del programa de desarrollo, dijo que subir de nivel era la «política número uno» y por lo que Johnson sería juzgado.

«En última instancia, un gobierno que quiere gobernar para todo el país tiene que hacer algo al respecto si quiere ganar las próximas elecciones», dijo, y agregó: «Hay que hacer algo muy dramático para poder mover el y algo como Teesworks, lo hace: 20.000 puestos de trabajo en los próximos 12 años ”.

Sin embargo, algunos analistas creen que hay tantos problemas complejos e interrelacionados en las partes desatendidas del país que es probable que fracase la «nivelación». Y aunque la falta de especificidad permite que el gobierno evite alienar a alguien por ahora, eventualmente lo alcanzará.

«Políticamente, si no lo define, subir de nivel atrae a todos», dijo Paul Swinney, director de políticas e investigación de la Centro de ciudades, un instituto de investigación. «Si lo define, comienza a excluir a la gente y comienza a molestar a la gente». «No deberíamos centrarnos únicamente en adquirir más trabajos, aunque podemos, entonces genial, deberíamos centrarnos en la esperanza de vida, los resultados de salud y las habilidades», dijo.

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Para llevar a cabo con éxito este tipo de proyectos, conocidos como remanufactura en Gran Bretaña, no solo debe haber empresas dispuestas a contratar, sino también trabajadores con las habilidades y calificaciones adecuadas y una red de transporte que pueda hacerlos funcionar.

En línea recta, hay menos de 10 millas de Redcar a Hartlepool, otra ciudad que ha sufrido mucho por la desindustrialización, pero sin un puente que los conecte, el viaje toma 45 minutos en automóvil. Tarda aún más en el tren.

Por lo tanto, es poco probable que cualquier aumento en la creación de empleo en el nuevo sitio de Redcar ayude a Ian Jennings. Después de un período de desempleo, el Sr. Jennings, de 49 años, tiene un trabajo en una fábrica en Hartlepool y le gustaría cambiar por algo mejor. .

El desempleo en Hartlepool es de alrededor del 8%, muy por encima del promedio nacional de alrededor del 5%.

También se espera que Hartlepool obtenga un «puerto libre» en la zona de sus muelles, aunque aún no hay detalles sobre lo que sucederá allí.

«Se están haciendo muchas promesas y un gobierno es tan malo como el otro», dijo Jennings, «pero no veo que sucedan muchas cosas en mi vida».

La mala nutrición y la mala salud también han puesto a prueba la esperanza de vida en Hartlepool. Fuera de Wharton Trust, una organización benéfica, hay una cola de unas 50 personas para recibir comida gratis hacia el final de su vida útil que un supermercado Tesco ha donado.

Sacha Bedding, el director ejecutivo del fideicomiso, advierte sobre una crisis a corto plazo, con el aumento de los precios de la calefacción y los alimentos combinados con el fin de un pago social mayor que se proporcionó durante la pandemia.

«La escala de dónde estamos en los lugares que quedan atrás es enorme», dijo, citando el retraso en el rendimiento académico. Buscando un lado positivo, agregó: «Al menos la gente habla de ‘subir de nivel’, incluso si nadie entiende completamente qué es».

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El proyecto de nivelación debería, agregó, “ser nuestro Plan Marshall para la década si quiere ser significativo; es una reconstrucción a una escala que probablemente nunca hemos hecho en tiempos de paz ”. La preocupación era que en lugar de producir un plan decenal y empoderar a las comunidades con dinero en efectivo, el gobierno tendía a perseguir los titulares y «disparar desde el costado», dijo.

En Redcar, Rachel Woodings de Coatham House, una organización benéfica que apoya a los jóvenes sin hogar, dijo que muchos residentes estaban cerca del desalojo o estaban mirando en el sofá, simplemente quedándose donde podían pasar la noche con amigos.

«Los jóvenes no tienen las mismas oportunidades», dijo. “Es una falta de trabajo. También es probable que falte un conjunto de habilidades. Son los mismos problemas que dan vueltas y vueltas «.

No son solo los jóvenes los que están luchando. Sharon Nicolson, de 54 años, desempleada, dijo que a veces solicitaba 30 trabajos en una semana.

«No se puede sobrevivir con 60 libras a la semana cuando tengo que pagar la electricidad, alimentarme, vestirme, eso es ridículo», dijo, refiriéndose a sus pagos de asistencia social.

De vuelta cerca de las acerías abandonadas, John Nelson, de 66 años, describió cómo los que crecieron en las cercanías casi inevitablemente terminaron aceptando los muchos trabajos que alguna vez estuvieron disponibles.

«Mi padre solía trabajar aquí, así que cuando dejé la escuela se pretendía que trabajara en British Steel», dijo, refiriéndose a la empresa que dirigía la enorme planta en un momento.

Pero al final eligió un camino alternativo, comenzando a establecerse por su cuenta; ninguno de sus hijos fue a trabajar allí. El Sr. Nelson dijo que le dio la bienvenida a la demolición de los viejos edificios industriales.

«Sé que algunas personas ven la belleza en ellos, pero la mayoría de las personas que hablan de eso nunca han trabajado allí ni han tenido nada que ver con eso», dijo sobre quienes hicieron campaña en vano para salvar la torre.

«Tienes que seguir adelante y ganarte la vida», dijo.

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