En los bares favoritos de Ruanda, olvídate de la cerveza: la leche es lo que hay de barril

KIGALI, Ruanda – Mientras el sol quemaba la capital montañosa de Ruanda en una tarde reciente, un conductor de mototaxi, dos mujeres con pañuelos en la cabeza a juego y un adolescente con audífonos, todos colgaban por separado alrededor de un pequeño quiosco al borde de la carretera para beber lo único. : Leche.

«Me encanta la leche», dijo Jean Bosco Nshimyemukiza, el taxista de la motocicleta, mientras tomaba un gran vaso de leche fresca que dejaba una línea blanca residual en el labio superior. «La leche te calma», dijo sonriendo. “Reduce el estrés. Te sana «.

El Sr. Nshimyemukiza y los demás estaban todos sentados en un bar de leche, uno de los cientos que se encuentran en la capital, Kigali, y esparcidos por esta pequeña nación de 12 millones de habitantes en África Central. En Ruanda, la leche es una bebida amada y los bares de leche son un lugar favorito para disfrutar, combinando los placeres de la bebida con un ambiente común.

Hombres y mujeres, jóvenes y mayores, se sientan en bancos y sillas de plástico todo el día, frente a tazas de vidrio, bebiendo litro tras litro de leche fresca o leche fermentada similar al yogur, conocido localmente como «ikivuguto».

Algunos clientes lo beben caliente, a otros les gusta frío. Algunos, respetando una antigua costumbre de terminar la taza de inmediato, lo beben rápido, mientras que otros lo beben lentamente mientras comen bocadillos como tortas, chapatis y plátanos.

Independientemente de cómo tomen el vaso, todos vienen a socializar y relajarse. Pero antes que nada beben leche. Mucho.

«Vengo aquí cuando quiero relajarme, pero también cuando quiero pensar en mi futuro», dijo Nshimyemukiza, quien agregó que bebe al menos tres litros de leche al día. «Cuando bebes leche, siempre tienes la cabeza recta y las ideas correctas».

Si bien las barras de leche han aparecido en todas partes en la última década, la bebida que venden ha sido durante mucho tiempo intrínseca a la cultura y la historia del país, así como a su identidad y economía modernas.

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A lo largo de los siglos, las vacas han sido una fuente de riqueza y estatus, el regalo más preciado para un amigo o una nueva familia. Los miembros de la realeza también querían un fácil acceso a la leche. Durante el Reino de Ruanda, que duró cientos de años hasta la deposición del último rey en 1961, la leche de vaca se almacenaba en botellas de madera con tapas cónicas entrelazadas. justo detrás del palacio del rey con techo de paja.

Las vacas se consideraban tan preciosas que terminaban en nombres de niños, Munganyinka (preciosa como una vaca) o Inyamibwa (vaca hermosa), así como en bailes tradicionales, donde las mujeres levantaban la mano para emular a las vacas Ankole con cuernos gigantes.

En 1994, Ruanda fue escenario de un genocidio, durante el cual unas 800.000 personas fueron masacradas en 100 días. La mayoría de las víctimas eran de etnia tutsi, históricamente pastores y ricos en ganado.

Las familias de agricultores y sus vacas fueron blanco de extremistas del grupo étnico hutu, que en su mayoría eran agricultores, dijo el Dr. Maurice Mugabowagahunde, investigador de historia y antropología en la Academia de Patrimonio Cultural de Ruanda.

A medida que el país se recuperaba del genocidio, el gobierno de Ruanda volvió a mirar a las vacas como una forma de hacer crecer la economía y luchar contra la desnutrición.

El programa (Girinka significa «puedes tener una vaca» en el idioma local) es uno de los proyectos de desarrollo que ha ganado el apoyo de Kagame en todo el país, aunque no tolera la disidencia y reprime a los rivales.

A medida que aumentó la producción de leche en esta nación sin litoral, también lo hizo el número de personas que se trasladaron a las zonas urbanas por motivos de educación y empleo. Así nacieron las barritas de leche, que permitían a los ganaderos vender el excedente de leche y hacer que los clientes bebieran grandes cantidades para recordarlo en casa. La mayoría de los bares de leche se encuentran en Kigali, la ciudad más poblada del país con 1,2 millones de habitantes.

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Steven Muvunyi creció con nueve hermanos en el distrito de Rubavu en el oeste del país. Después de mudarse a Kigali para asistir a la universidad, dijo que extrañaba estar en el campo, ordeñar vacas y beber leche ilimitada.

«Vengo a los bares de leche y estoy abrumado por la nostalgia de mi infancia», dijo una noche a fines de septiembre, mientras bebía de una taza grande de leche fresca y caliente en el centro de Kigali.

Mientras estaba sentado en el bar, Muvunyi, de 29 años, que trabaja en la naciente industria tecnológica de Ruanda, mostró fotos de su hijo de 2 años mirándolo beber un vaso de leche en la granja de sus padres. Le preocupaba, dijo, que los niños criados en las ciudades no estuvieran tan conectados con la cultura láctea del país, dado el fácil acceso ahora a la leche pasteurizada en los supermercados.

«Quiero enseñarles a mis hijos el valor de la leche y las vacas pronto», dijo.

A pesar de su atractivo, las barras de leche y la industria láctea en general se han enfrentado a desafíos cada vez mayores en los últimos años.

La pandemia de coronavirus ha afectado gravemente al sector, especialmente cuando Ruanda estableció uno de los bloqueos más duros de África. Cuando las autoridades impusieron un toque de queda nocturno, cerraron los mercados y prohibieron el movimiento entre ciudades y distritos, la economía sufrió un duro golpe. y Ruanda se ha hundido en la recesión.

Más de la mitad de las pequeñas y medianas empresas lácteas de Ruanda cerraron durante el cierre, según el gobierno. Tres de los cinco procesadores de leche más grandes del país operaban entre el 21 y el 46 por ciento de su capacidad.

Las restricciones fueron especialmente duras para las barras de leche pequeñas e independientes. En los últimos años, muchos bares más pequeños habían cerrado como cadenas comerciales consolidó su presencia en el mercado.

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El cambio climático también ha presentado desafíos. En los últimos años, las sequías recurrentes han dejado a miles de personas sin comida y a las vacas sin comida ni agua. Ha surgido escasez de leche en todo el país.

Las adversas condiciones meteorológicas de los últimos cuatro meses también han provocado un aumento de los precios de la leche. En promedio, un litro de leche en las tiendas de Kigali pasó de 500 francos rwandeses (50 centavos) a 700 francos (70 centavos).

Para Illuminee Kayitesi, propietaria de un bar de leche en el vecindario Nyamirambo de Kigali, los cierres del año pasado afectaron su capacidad no solo para pagar el alquiler, sino también para pagar a sus empleados y seguir siendo lo suficientemente rentable como para cuidar de su familia. La reciente escasez de leche también le ha impedido mantener la nevera del bar llena la mayoría de los días.

Si bien el negocio ha aumentado lentamente a medida que se vacuna a más personas y el país reabre, «todavía no es fácil», dijo.

Pero independientemente de las circunstancias, los ruandeses dicen que la barra de leche llegó para quedarse.

Durante la pandemia del año pasado, Ngabo Alexis Karegeya comenzó a compartir imágenes y videos en Twitter en El apego de Ruanda a las vacas y la leche – llamar la atención nacional. El Sr. Karegeya se graduó de la universidad este año con un título en administración de empresas, pero todavía recuerda con cariño sus días como cuidador de vacas. Él tuiteó una foto de él mismo en su toga de graduación con la leyenda «Vaquero certificado».

«A los ruandeses les encantan las vacas y la leche», dijo Karegeya, dueño de cinco vacas en las exuberantes colinas de la casa de su familia en el oeste de Ruanda y bebe tres litros al día.

«La barra de leche nos une», dijo. «Y seguiremos viniendo a la barra de leche para beber más leche».

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